Le bilan de la dette – Les pays les plus pauvres doivent peut-être moins à la Chine …

THE FOUR-LANE, la route à péage de 62 km en construction entre Masiaka, un centre commercial en Sierra Leone, et Freetown, la capitale du pays, promet des temps de trajet plus courts, moins d'accidents et des déplacements plus fluides. C'est cependant controversé. Attribué au China Railway Seventh Group, le projet a ajouté plus de 160 millions de dollars à la dette extérieure du pays, selon la China-Africa Research Initiative (CARI) de l'Université Johns Hopkins. Le travail a été retardé, ce que la société blâme pour la pandémie et la nécessité d'indemniser les propriétaires fonciers, rapporte le Concord Times, un journal local. La société s'est également plainte que certains camions passent par les postes de péage, pas par eux.

De tels projets se sont multipliés en Afrique et dans d'autres pays en développement au cours des 15 dernières années. "Ce n'est pas un secret … La Chine est de loin le plus grand créancier bilatéral des gouvernements africains", a déclaré plus tôt ce mois-ci Mike Pompeo, secrétaire d'État américain, l'accusant de créer un fardeau de la dette insoutenable. Mais beaucoup plus est secret. La Chine ne divulgue généralement pas ce qu'elle a prêté à qui ni dans quelles conditions. Il n'est pas non plus membre du Club de financement du gouvernement de Paris, qui cherche à coordonner l'annulation de la dette entre ses membres, garantissant qu'aucun prêteur ne profite de la magnanimité d'un autre.

Beaucoup se sont donc demandé comment la Chine jouerait son rôle dans l'initiative d'allégement de la dette convenue en avril par le groupe des grandes économies du G20. Cette initiative permettra à 73 des pays les plus pauvres du monde de retarder les paiements sur les prêts gouvernementaux du G20, libérant ainsi des ressources pour lutter contre la pandémie. La Chine, un membre important du G20, s'est inscrite. Mais offrirait-il les mêmes conditions que les autres? Et si oui, comment sauraient-ils? Il est difficile de démontrer que la Chine fait sa part si vous ne savez pas combien elle a prêté.

Les dernières semaines ont cependant produit une agréable surprise. Pour aider à suivre l'initiative du G20, la Banque mondiale a déclaré à son conseil d'administration qu'elle souhaitait divulguer des données supplémentaires sur les dettes du gouvernement des pays éligibles. Bien que son conseil d'administration soit dominé par ses principaux actionnaires, dont la Chine, le plan de la banque a rencontré peu de résistance. Et donc, après avoir vérifié le nombre, la banque a maintenant révélé ce que les gouvernements éligibles doivent aux détenteurs d'obligations, aux organismes multilatéraux, aux prêteurs étrangers privés et aux autres gouvernements. Fin 2018, les pays couverts par les données devaient 104 milliards de dollars entre eux et la Chine. Le total comprend les prêts bonifiés du gouvernement chinois, les prêts semi-faciles des "banques politiques", comme la China Development Bank, et les prêts à la recherche de bénéfices auprès de prêteurs commerciaux d'État. Les mêmes pays devaient 106 milliards de dollars à la Banque mondiale et 60 milliards de dollars aux obligataires.

Les données, disent Deborah Brautigam et Yufan Huang de CARI, sont une "mine d'or". Avant la libération, ils devaient réprimander les annonces publiques des engagements de prêt, les comparer aux rapports des ambassades chinoises ou aux documents du ministère dans le pays prêtés. Leurs travaux ont alimenté un éventail plus large d'estimations par Sebastian Horn et Christoph Trebesch de l'Institut de Kiel pour l'économie mondiale et Carmen Reinhart de l'Université de Harvard, qui en mai est devenue l'économiste principale de la Banque mondiale.

En plus de soutenir la recherche, les données devraient également aider le public des pays en développement, a déclaré David Malpass, président de la Banque mondiale. Les gouvernements – et «ce n'est pas unique aux pays en développement» – concluent parfois des contrats qui ne servent pas l'intérêt public, souligne-t-il. La transparence "permet d'aligner" ces contrats avec les "intérêts des citoyens".

Les nouveaux chiffres confirment l'observation de Pompeo selon laquelle la Chine est de loin le principal créancier bilatéral en Afrique et dans de nombreux pays pauvres ailleurs (voir graphique 1). Il représente environ 20% de la dette extérieure totale due par les 73 gouvernements éligibles à l'initiative du G20 (et environ 30% de leur service de la dette cette année). C'est plus que tous les financiers du Club de Paris, dont l'Amérique, la Grande-Bretagne et le Japon réunis. Mais il est également inférieur à l'estimation de plus de 25% sur la base des données de Horn, Reinhart et Trebesch. En effet, leurs estimations pour chaque pays dépassent souvent celles de la banque à fortes marges (voir graphique 2).

Qu'est-ce qui explique l'écart entre les recherches de Reinhart et les données de son nouvel employeur? Certains d'entre eux peuvent refléter la différence entre les annonces et les livraisons. Ce n'est pas parce que la Chine dit qu'elle va prêter de l'argent que le montant total est payé en une seule fois (ou jamais). Mais même lorsque M. Horn, M. Reinhart et Mr. Trebesch observe les données de la banque sur les engagements, plutôt que sur le contrat de dette, ils trouvent des prêts manquants, suggérant des données incomplètes.

Une autre raison de cet écart pourrait être que la banque exclut certaines dettes dues par des entreprises publiques et des véhicules à usage spécial mais non garanties par le gouvernement. Dans d'autres contextes, la banque envisage des scénarios dans lesquels les entreprises publiques font faillite ou les partenariats public-privé sont difficiles, ce qui oblige le gouvernement à intervenir. Les compter comme dette publique rapproche les estimations de la banque des chiffres de Horn-Reinhart-Trebesch.

Cependant, de telles expériences de réflexion pourraient parfois étendre la définition de la dette publique. Le financement recueilli pour la route à péage controversée de la Sierra Leone, par exemple, devrait être remboursé sur le péage, et non sur les taxes, sur les recettes. Cela n'aurait pesé sur le gouvernement que si ces droits n'étaient pas à la hauteur. La Banque mondiale ne semble pas le comptabiliser comme dette publique, mais est incluse par CARI.

Les données de la banque pour les prêts chinois ne sont pas toujours inférieures aux estimations externes. Pour le Burkina Faso, la République centrafricaine et le Libéria sont beaucoup plus élevés. Selon Brautigam, cela est dû au fait qu'ils incluent des prêts de Taiwan. Les critiques chinois, dont Pompeo, peuvent soupçonner que son prêt réel est supérieur à ce que la banque suggère. Mais eux aussi ne voudraient pas s'en tenir à la République populaire pour ce qui est dû à Taiwan. ■

Cet article a été publié dans la section Economics and Finance de l'édition papier sous le titre "The Debt Toll"

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